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Muchísimos planetas habitables se formarán en el futuro

La Tierra llegó temprano a la fiesta de formación de mundos en el universo. Según un nuevo estudio teórico, cuando nuestro sistema solar nació hace 4.600 millones de años, solo existían el 8 por ciento de los planetas potencialmente habitables que se llegarán a formar en el universo. Y la fiesta no se habrá acabado cuando el Sol apague su motor, transcurridos otros 6.000 millones de años. El grueso de esos planetas, el 92 por ciento, aún no han nacido.

Esta conclusión se basa en un examen de los datos recogidos por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y por el observatorio espacial Kepler, un prolífico cazador de planetas.

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La principal motivación de esta investigación realizada por el equipo de Peter Behroozi y Molly Peeples, del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, Estados Unidos, fue comprender el lugar que ocupa la Tierra en el contexto del resto del universo. “Comparada con todos los planetas que se llegarán a formar en el universo, la Tierra es en realidad bastante precoz”. Puede ser también que la aparente inexistencia de civilizaciones en el cosmos aparte de la nuestra se deba a que somos la primera que ha surgido, al menos en esta parte del universo.

Mirando muy lejos y muy atrás en el tiempo, el Telescopio Espacial Hubble ha proporcionado a los astrónomos un “álbum de familia” de observaciones de galaxias que relatan la historia de la formación estelar en el universo a medida que las galaxias crecieron. Los datos muestran que el universo estaba creando estrellas a un ritmo vertiginoso hace 10.000 millones de años, pero la fracción de gas hidrógeno y helio del universo implicada era muy baja. Hoy en día, el nacimiento estelar está produciéndose a una velocidad mucho más lenta que en el pasado lejano, pero queda tanto gas sobrante que el universo continuará cocinando estrellas y planetas durante mucho tiempo aún. Queda suficiente materia forjada por el Big Bang para producir incluso más planetas en el futuro, tanto en la Vía Láctea como más allá.

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